• Entrevista a John Meyer (Meyer Sound)

    John Meyer nos concedió esta entrevista en profundidad.

    Probablemente todos los del sector estaríamos de acuerdo en señalar a John Meyer, co-fundador de Meyer Sound, como una de de las personalidades más relevantes de la industria del refuerzo sonoro. Su carrera dura ya más de cuatro décadas, desde que en 1967 diseñara un sistema de amplificación para Steve Miller. Dos años más tarde inventaría el Glyph, un sistema que atrajo la atención de músicos como Pink Floyd, Janis Joplin y Frank Zappa. A principios de los años 70, John ayudó a establecer un laboratorio de acústica para el Instituto de Estudios Musicales Avanzados de Montreux (Suiza), donde realizó investigaciones sobre trompetas de baja distorsión y sistemas de sonido integrados para grandes eventos.

    En 1979, a su vuelta a California, John y su esposa, Helen Meyer, fundaron Meyer Sound Laboratories, Inc., donde supervisa la investigación y desarrollo de los nuevos productos en la sede de la empresa en Berkeley. John y Meyer Sound ostentan 38 patentes. Entre sus numerosas distinciones, John cuenta con una medalla de plata del Audio Engineering Society (AES).

    El señor Meyer tuvo la amabilidad de conceder al Doctor ProAudio la siguiente entrevista en profundidad, que incluye preguntas de los usuarios del foro junto con las de este entrevistador.

    LO IMPORTANTE SON LAS NECESIDADES DEL CLIENTE

    ¤ [Doctor ProAudio] - Comenzando por el principio, ¿cuando surgió su interés por el sonido? ¿Qué le hizo elegir una carrera profesional en refuerzo sonoro?
    ¤ [John Meyer] - Empecé bastante joven. Mi tío trabajaba haciendo sonido para Disney, así que esa fue mi primera exposición al sonido. Luego, de jovencito, trabajé en la KPFA (la emisora estrella de Pacifica Radio, con base en Berkeley). Eso es lo que realmente me hizo interesarme por la tecnología del sonido como grabadores de cinta, transmisores y demás.

    Me dieron la licencia de radiotelefonía de tercera clase cuando tenía 12 años, y el de segunda clase cuando tenía 15. En aquel entonces todos los que trabajaban en la radio tenían que tener licencia, y mucha gente consideraba que la de segunda clase era la licencia más difícil de obtener ya que tenía el examen más exhaustivo o cubría mucha teoría de la técnica. Cuando fui al colegio Oakland High School continué ese camino, haciendo mezcladores (no había mezcladores comercialmente disponibles en aquellos días) y ayudando con la proyección de películas en la hora de la comida.

    Lo que me llevó al refuerzo sonoro fue cuando Steve Miller me pidió que le montara un equipo de alta fidelidad para que Lonnie Turner, que era su bajista, lo usara en el festival Monterey Pop del año 67. En un par de años desarrollé el sistema de altavoces Glyph, con lo que conseguí un empleo diseñando cajas acústicas para McCune Sound Service, lo que me llevaría más adelante a co-fundar Meyer Sound con mi esposa, Helen.

    ¤ [DoPA] - No se habla mucho de su esposa, Helen. ¿Qué importancia ha tenido su papel dentro de Meyer Sound?
    ¤ [JM] - Helen y yo hemos sido un equipo de verdad desde el principio. Fundamos Meyer Sound juntos, y la empresa no podría estar donde está hoy en día sin su trabajo. Helen dirige las ventas y el marketing, y se encarga de muchísimos otros aspectos del negocio, y se mantiene en contacto continuo con los clientes. No podría concentrarme en dirigir el desarrollo de la tecnología y el producto en Meyer Sound si no supiera que ella se encarga de gestionar el día a día de la empresa.

    Tampoco es realmente cierto que no se hable mucho de ella. El año pasado Helen recibió el premio Women of Distinction del periódico East Bay Business Times, y, ya en 1990, la Audio Engineering Society hacía constar sus aportaciones a la industria del audio. Ha aparecido en revistas y periódicos, no sólo por su trabajo en Meyer Sound, sino también por su papel en los movimientos artísticos y educativos locales incluyendo el teatro Berkeley Repertory y el grupo de danza Mark Morris Dance Group, entre otros.

    ¤ [DoPA] - Su biografía oficial incluye referencias a su participación en algunos episodios de Mythbusters (cazadores de mitos). Excepto por algunas empresas que fabrican equipos tanto domésticos como profesionales (como Bose y JBL), la mayor parte de los fabricantes de equipos profesionales de refuerzo sonoro no son muy conocidos para el gran público. Por curiosidad, ¿ha notado si usted y su empresa se hicieron algo famosos?
    ¤ [JM] - La verdad es que disfrutamos mucho con esos tipos. Les gusta divertirse, pero también tienen verdadera curiosidad por las cosas, así que probamos cosas interesantes para ellos. En el episodio de la Nota Marrón (Brown Note), por ejemplo, pudimos generar niveles extremos de presión sonora en frecuencias cercanas a los temblores de tierra. Fue una experiencia fascinante que tuvo gran influencia sobre el diseño del Pearson Theatre [Nota. del R. - el teatro del complejo Meyer Sound].

    En cuanto a que Mythbusters nos hiciera más famosos, no creo que nos conozcan en todos los hogares, pero creo que más gente sabe quienes somos, que somos serios en nuestra ciencia, y que nos gusta divertirnos con ella de vez en cuando.

    ¤ [DoPA] - Hace diez años los sistemas de formación en línea (line arrays) eran una rareza francesa y ahora están por todos lados, incluso aunque no ofrezcan todas las posibilidades de las formaciones convencionales, como ángulos de cobertura horizontal variable (con algunas excepciones). ¿Seguiremos con los line arrays? ¿Qué viene después?
    ¤ [JM] - Sí, los line arrays se van a quedar. Representan una solución excelente para ciertas necesidades. Nosotros nunca fabricaríamos un producto porque esté de moda; fabricamos productos de formación curvilínea porque son útiles para nuestros clientes en muchas situaciones.

    Como usted menciona, sin embargo, no son la panacea, ni la mejor opción en todos los casos. En muchas ocasiones las formaciones horizontales de cajas trapezoidales son soluciones mejores en muchos casos.


    También existen situaciones especiales que requieren estrategias menos habituales, como el problema de conseguir inteligibilidad en la parte más alejada de un estadio. Nosotros lo conseguimos con nuestros haces sonoros SB-1 y SB-2 que utilizan principios de enfoque parabólico y síntesis de campos de onda. O aplicaciones de sistemas de relleno (fills) y de cobertura de pequeñas zonas, donde no se necesita un array. Es el tipo de aplicación para el que se diseñó la nueva UPQ-1P: es una caja trapezoidal que no está diseñada para ir en formación.

    Por eso tenemos productos muy diferentes en nuestra línea de producto, y por eso siempre estamos investigando para encontrar maneras de satisfacer mejor las necesidades de los usuarios.

    De hecho, puesto que pregunta que es lo que viene después, le diré que hemos estado colaborando con el CNMAT (el Centro para las Nuevas Músicas y la Tecnología de Audio de la Universidad de California en Berkeley) en una nueva forma de síntesis de campos de ondas en las que el campo de onda lo genera una caja acústica esférica con muchos transductores pequeños controlados individualmente por microprocesador, en vez de cubrir las paredes del recinto con transductores, que es lo que se suele hacer. Se puede hacer que un altavoz se comporte como una fuente sonora física y natural, lo que permite posibilidades muy emocionantes, tanto para nuevos tipos de altavoces como para mejores medidas.

    ¤ [DoPA] - Una crítica que se oye frecuentemente respecto a Meyer Sound es la ausencia de información técnica extensa en forma de curvas como respuesta en frecuencia, impedancia, ángulo de cobertura, o distorsión. ¿Por qué? Puede argumentarse que, por ejemplo, un comprador potencial debiera poder ver cómo el ángulo de cobertura varía con la frecuencia y no solamente un único número.
    ¤ [JM] - Comencemos separando la información técnica sobre el sistema de la información sobre los componentes. En sistema auto-amplificado, la información del sistema es la única que importa: esa es la razón de ser de lo auto-amplificado y lo que ahorra una cantidad tremenda de trabajo y lo que mejora considerablemente la calidad sonora.

    Nuestro programa MAPP Online Pro™ muestra datos de alta resolución del sistema – incluyendo cobertura y respuesta en frecuencia a cualquier ángulo. De hecho, medimos nuestros productos en pasos de rotación de 1 grado y resolución de 1/48º de octava en frecuencia para asegurarnos de que los datos reflejen de forma precisa el comportamiento complejo del altavoz, o sea, magnitud y fase con la frecuencia. Esto nos permite no sólo dar información precisa sobre el funcionamiento de una caja suelta, sino también información de fase sobre el funcionamiento de una formación (array), o incluso una instalación entera.

    No escatimamos información de sistema, y no creo que haya ningún otro sitio donde los usuarios puedan visualizar cómo el ángulo de cobertura cambia con la frecuencia, cómo la respuesta en frecuencia varía con la posición, o cómo el nivel de presión sonora varía con la posición, en aplicaciones teóricas o prácticas.

    Las especificaciones en el ámbito del componente, como impedancia o curvas de los divisores de frecuencia, no son relevantes para un sistema auto-amplificado, y, de hecho, confundirían, porque representan sólo algunos pocos datos dentro de un sistema sofisticado en el que la interacción de los componentes se ha gestionado de forma extensa en el proceso de diseño.
    En nuestras hojas técnicas si que aparecen cifras de distorsión.

    ¤ [DoPA] - Meyer Sound claramente hace las cosas a su manera. En esa línea, en un momento en que la mayor parte de las empresas incrementan la subcontratación y compra de productos a otras empresas, Meyer Sound ha ido en la dirección opuesta, y ha pasado de comprar transductores a otras empresas a fabricarse sus propias unidades. ¿Qué nos puede contar del proceso de convertirse en fabricante de transductores? Seguro que no ha sido un camino fácil.
    ¤ [JM] - Cuando estuve en McCune me di cuenta que los altavoces no tenían ninguna uniformidad ni fiabilidad, y que eso era un problema fundamental. El trabajo que realicé desde entonces hasta 1979, que es cuando fundamos Meyer Sound, no hizo más que reafirmar esa idea. En los inicios de Meyer Sound comprábamos transductores a otros fabricantes, pero la uniformidad y la fiabilidad eran tan pobres que teníamos que modificar a mano toda y cada una de las unidades, e incluso así nuestra tasa de rechazo era demasiado alta.

    Nuestro objetivo era fabricar productos de la más alta calidad y uniformidad. Eso es lo que ha sido siempre sinónimo de la marca Meyer Sound. La uniformidad no sólo era necesaria para conseguir el nivel de calidad que queríamos, sino también para permitir que el servicio técnico pudiese mantener la calidad; aquí manejamos tolerancias extremadamente pequeñas.
    La única forma en que podíamos conseguir la uniformidad que necesitábamos era tener piezas estándar. Pero la experiencia de años nos demostró que sencillamente no podíamos conseguir que los proveedores ni siquiera cumpliesen con nuestras tolerancias, y menos aún hacer que esa calidad fuese uniforme. Sencillamente el mercado no alcanzaba nuestros estándares, así que realmente no teníamos otra opción que hacernos cargo de procesos esenciales nosotros mismos. Fue una decisión puramente práctica.
    Esa decisión trajo consigo toda una serie de dificultades. Cada vez que desarrollamos un nuevo producto tenemos que lidiar con diferentes incógnitas. También tiene su lado positivo: estar equipados para fabricar cosas nosotros mismos nos da la libertad de desarrollar nuevas e interesantes herramientas y procesos, y adquirir nuevos conocimientos por el camino.
    Por ejemplo, el monitor de estudio HD-1 se convirtió en producto de una manera más o menos accidental. Originalmente lo desarrollamos para probar los micrófonos para el analizador SIM. Un empleado trajo a Roger Nichols (ingeniero con un Grammy en su poder) a la fábrica e hizo que escuchara el HD-1 – en ese momento sólo existía una unidad – y después Roger no descansó hasta que no accedí a fabricar otro y dejarle que los usara en el álbum de Rickie Lee Jones que estaba mezclando (“Flying Cowboys”).
    Una de las mejores cosas de nuestras capacidades de fabricación es el equipo que hemos juntado para el desarrollo y la producción. Su trabajo conjunto permite superar las dificultades que surgen con cada nuevo producto. Siempre se debe permitir a los demás la oportunidad de aportar ideas en el ámbito científico.

    ¤ [DoPA] - Usted siempre ha sido un activista en pro de los sistemas integrados. Últimamente empresas como Nexo y L’Acoustics se unen a otras como d&b audiotechnik y sacan controladores amplificados para sus sistemas. ¿Veremos algo similar en Meyer Sound, para aquellas aplicaciones en las que los sistemas auto-amplificados no sean apropiados?
    ¤ [JM] - Bueno, ¡eso es lo que comenzamos haciendo hace casi 30 años! Incluso fabricamos nuestro propio amplificador externo durante un tiempo.
    Hay razones para tener un amplificador externo en un sistema controlado pero, francamente, no se me ocurren más que unas pocas situaciones concretas que haya visto desde mediados de los años 90, cuando empezamos a hacer sistemas totalmente auto-amplificados, en los que un sistema auto-amplificado no era la mejor opción. Durante algunos años la MM-4 fue el único producto de nuestra línea de producto que no era auto-amplificado. No tiene ni idea de la cantidad de gente que nos pedía una versión auto-amplificada. Era algo complicado de hacer en un espacio tan pequeño, pero ahora la gente está encantada con la MM-4XP.
    De todas formas, no nos cerramos a las ideas. Si hay una buena razón para hacer un sistema con controlador y amplificador externo, podemos hacerlo. Es una de las ventajas de tener el desarrollo y la fabricación literalmente bajo el mismo techo.

    ¤ [DoPA] - ¿Veremos a Meyer Sound usar algún tipo de transporte combinado de señal, control y monitoraje basado en Ethernet en el futuro?
    ¤ [JM] - Aunque en esto momento no puedo decir que nuestra implementación estará basada específicamente en EtherNet, puedo decir que estamos desarrollando este tipo de sistema para nuestros productos.

    ¤ [DoPA] - La educación es una parte esencial de la filosofía Meyer Sound. Sus seminarios son muy bien valorados por los asistentes, que se familiarizan con conceptos poco intuitivos como la fase y la interferencia. ¿Cuáles son sus planes para el futuro a este respecto? (Hay usuarios que han mostrado su deseo de que haya escuelas Meyer en sus países respectivos)
    ¤ [JM] - Siempre hemos creído firmemente que cuanto más gente entienda el sonido y los sistemas de sonido, mejor será la calidad de sonido que todos vamos a escuchar. Lo mejor de nuestro programa de seminarios es que la gente encuentra esos conceptos de los que usted habla más intuitivos una vez que entienden cómo funcionan los factores que intervienen.

    Hemos estado expandiendo nuestro programa educativo tan rápido como podemos durante varios años. Hemos aumentado mucho el número de seminarios en los EEUUAA, construido un teatro en nuestra fábrica para albergar clases y eventos, y actualmente estamos concentrados en expandir nuestro programa educativo en Europa, y también hemos aumentado el número de seminarios en Asia, México y Australia. En 2007 dimos 79 seminarios por todo el mundo. Eso es un seminario Meyer Sound en alguna parte del mundo cada cuatro días. En 2008 dimos 126 seminarios en 29 países — ¡eso es más que uno cada tres días!

    Nuestros planes para el futuro son sencillos: seguir en esa línea y hacerlo mejor. En serio. Ya mencioné colaboraciones de investigación con CNMAT, y hemos tenido similares colaboraciones en el pasado, como con la Universidad de Stanford, y ahora colaboramos con instituciones como la Universidad Full Sail University y ESAMA (Escuela Superior Andaluza de Medios Audiovisuales) en España, donde proporcionamos una beca de estudios. Nuestro apoyo a la educación es un esfuerzo creciente e internacional.

    ¤ [DoPA] - La UPA-1, que pronto cumplirá 30 años, sigue siendo su producto más vendido. ¿Cuál es el secreto de su éxito continuado?
    ¤ [JM] - No hay ningún secreto, es sencillo: la UPA es un diseño excepcional que se ha convertido en un estándar en el que la industria confía. Su desempeño sigue siendo de primera clase, y sus características son bien conocidas y entendidas. También fue la primera caja acústica con forma trapezoidal, lo que permitía formarla en clústers. La forma trapezoidal fue una de las primeras patentes de diseño de Meyer Sound.

    El desarrollo de la UPA-1 surgió de la tecnología usada en el Ultra Monitor. Después del subwoofer que desarrollamos para “Apocalypse Now,” el Ultra Monitor fue el primer producto de Meyer Sound, y el comienzo de una larga relación con The Grateful Dead.

    El Ultra Monitor surgió por la necesidad de un monitor potente que no bloquease la vista al público. Al principio nadie quería usarlo porque era muy pequeño, y en aquellos tiempos la idea que tenían los profesionales de lo que era una caja acústica potente todavía estaba unida al tamaño.

    Poco después de crear el Ultra Monitor, hablamos con Abe Jacob ("decano" de los diseñadores de sonido para Broadway), que buscaba algo pequeño y potente para sus diseños de sonido para teatro. Así que cambiamos la caja y la trompeta y surgió la UPA-1. En aquel momento todavía no era auto-amplificada.

    A Abe le encantó porque era potente, extremadamente limpia, pequeña y resistente, así que la usó en la producción original del musical “Cats” en Londres en el año 1981. Enseguida se hizo muy popular en Broadway y el West End londinense. Y todavía lo es. De hecho no actualizamos el diseño muy a menudo porque los diseñadores de sonido para teatro, al igual que el resto de los clientes, exigen que no cambie de un año para otro. Cuando desarrollamos la versión auto-amplificada, la UPA-1P, tuvimos mucho cuidado de no hacer cambios muy drásticos en sus características.

    ¤ [DoPA] - ¿Cuál es su filosofía de diseño?
    ¤ [JM] - Siempre se basa en las necesidades del cliente. Dedicamos mucho tiempo a hablar con los profesionales del campo en el que queremos tener éxito. Gente que tiene conocimiento real de su profesión. Muchos de nuestros productos se definen de una forma casi orgánica a partir de la realimentación que recibimos de nuestros clientes, y de trabajar con ellos para resolver sus problemas de sonido.
    Cuando hemos identificado el objetivo que queremos conseguir con un nuevo producto, decidimos la combinación adecuada del aspecto visual y lo que va dentro del paquete (las tecnologías). De ahí sacamos la dirección en la que debemos ir, y entonces hacemos el I+D (investigación y desarrollo) que sea necesario hasta superar los obstáculos y conseguimos lo que necesitamos.

    ¤ [DoPA] - ¿Porqué el procesador Galileo tiene tan pocos tipos de filtros división de frecuencia (crossover)?
    ¤ [JM] - Galileo se diseñó para pilotar sistemas auto-amplificados de Meyer Sound. Puede, desde luego, usarse con otros sistemas, y estamos siempre abiertos a las peticiones de nuestros usuarios. Pero el hecho es que hay poca necesidad de filtros de cruce en un procesador para sistemas auto-amplificados.

    "LA VERDADERA REVOLUCIÓN VENDRÁ DE HACER LAS COSAS MÁS SENCILLAS"

    ¤ [DoPA] - Si no pudiese fabricar altavoces, ¿qué fabricaría?
    ¤ [JM] - Me interesó la óptica – me encanta la astronomía – pero pensé que la mayor parte de las innovaciones ya se habrían conseguido para cuando yo empezase mi carrera. Había mucho más por hacer dentro de la industria del sonido.
    Aunque, por supuesto, creo en conocer la teoría, no soy una persona que se centre en ella; no realizo investigaciones sólo con fines teóricos. Me interesa mucho más crear desde un punto de vista práctico. Me gusta enfocar las cosas de una manera práctica. Esa es la razón por la que me involucro tanto con el tema de las medidas: creo firmemente en los datos empíricos.

    ¤ [DoPA] - ¿Hacia donde cree usted que irá la industria en el futuro?
    ¤ [JM] - Son tiempos complicados para el audio. Hay mucha tecnología desarrollándose en muy poco tiempo. Estamos asistiendo a muchas variaciones en los equipos y muchos medios diferentes. Muchos de los equipos son complicados de utilizar, y eso también es un asunto importante.
    Tenemos que simplificar nuestras herramientas y hacerlas más intuitivas y fáciles de usar. La mayor parte de las personas no son usuarios avanzados, y queremos que nuestros productos puedan usarse por todos nuestros clientes. Eso un reto tremendo. La verdadera revolución vendrá de hacer las cosas más .

    ¤ [DoPA] - ¿Hacia donde ve usted que irá Meyer Sound en el futuro?
    ¤ [JM] - Estaremos haciendo lo que le comentaba ahora mismo. Los productos de Meyer Sound no son envoltorios vistosos alrededor de productos complicados; no es la tecnología por que sí. Nos dedicamos a la idea de la tecnología que busca la funcionalidad, así que iremos más incluso en la dirección de la simplificación.

    Queremos perfeccionar lo fundamental, ser capaces de replicar los problemas del cliente, y ofrecer a ese cliente una solución elegante al problema, una solución que consigue resultados perfectos todas las veces.

    Nuestro sistema Constellation es un ejemplo perfecto. Hay mucha tecnología detrás del Constellation. Estaría bien si no fuera necesaria toda esa tecnología, pero lo cierto es que es necesaria para solucionar el problema del usuario. Y, sin embargo el objetivo principal – acústica flexible – y la forma en la que se usa – eligiendo entre un pequeño número de presets en los "botones" de una pantalla táctil – son muy sencillos. Es ciencia y tecnología avanzada en un paquete fácil de usar y comprender.
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